On Meherjaan

Posted in movies, politics, society by jrahman on February 10, 2011

When the issue broke, my reaction was same as Rumi bhai’s — we are sleepwalking into a financial crisis, inflation is about to get worse, politics is heating up, fatwa is being legitimised, the India policy in tatters.  But what’s animating the chattering classes is a movie?

What the F…?

But furore over it brings to light a few interesting cleavages.  That’s fortunate, because on the 18th, I will have to say a few words when the movie is screened by the South Asian Studies people at the local university. On the 18th, I was supposed to say a few words at a planned, and now cancelled, screening of the movie at the local university.

Over the fold is what I am was planning to say.

1.  A lot can be said about the movie itself.  But I don’t really want to do a movie review.  Instead, I’ll focus on the angle mentioned by Shahana here:

Loving the Other – Black Beauty and the Prince Charming – the problem with these “loving the other” storyline is that it is never the woman from the”prepetrator” group falling in love with the man from the “victim” group.

In far too many stories of ‘love in the time of war’, we see the male coming from the invading, occupying side while the female is from the invaded, occupied side.  It’s sad to see that repeated in this movie, particularly because the director is a scholar in women’s studies.

3. What did the movie’s detractors want?  And what has actually happened to the movie?

Many openly called for censorship, for banning the movie.  But many others were calling for boycott.  The difference is huge.  Peacefully calling for boycotting something is a fundamental democratic right, and has a rich tradition in the annals of civil disobedience.  Calling for censorship, on the other hand, is fundamentally illiberal.

Now, the government doesn’t appear to have formally banned anything.  But the director says:

আর্শীবাদ চলচ্চিত্রের কর্নধারকে এই ছবির বিষয়ে অনেক থ্রেট করা হয়েছে। অনেক চাপ ছিলো তার ছবি বন্ধ করা নিয়ে। তাই তিনি বন্ধ করে দিয়েছেন।

Where did the pressure came from?  The government?  Through the intelligence or law enforcement agencies?  If so, then it’s a very worrying sign.  This government has repeatedly demonstrated its unwillingness to tolerate dissent.  Is this another case of backdoor censorship?

But there is another possibility.  As Nazrul Islam puts it here:

মূল কথা এটাই যে, এই সিনেমাটি কোনো প্রেক্ষাগৃহ কর্তৃপক্ষ প্রদর্শন করতেই রাজী না আর। কারণ দর্শক এটি বর্জন করেছে। মেহেরজানওয়ালারা বলছেন দর্শকপ্রিয়তার কথা, তাদের কাছে অনুরোধ করবো টিকিট বিক্রির হিসেবটায় একবার চোখ বুলাতে। এক সপ্তাহে কয়টা টিকিট বিক্রি হয়েছে এই সিনেমার? দর্শকপ্রিয়তা বলতে স্টার সিনেপ্লেক্সে কিছু দর্শকের কথা তারা বলছেন, স্টার সিনেপ্লেক্স হাউজফুল হলেও সে মাত্র ২৮০টা সিট। যা বলাকা অভিসার বা মনিহারের ডিসির সিট সংখ্যার সমানও না। সারাদিনে ২০/৩০ জন দর্শকও হয়নি হলগুলোতে, তারা কেন চালাবে?

টিকিট বিক্রির হিসেবটা দেখলেই তারা বুঝতে পারবেন যে এই সিনেমাটি দর্শক বর্জন করেছে। কেউ নিষিদ্ধ করেনি। বাতিল একটা সিনেমাকে নিষিদ্ধের তকমা পরিয়ে জাতে তোলার এই হীন ষড়যন্ত্রের প্রতিবাদ করছি।

If the movie is a commercial flop, but can be portrayed as the victim of censorship in a less-than-free Bangladesh, it will have a better chance in the west — that’s the blunt reality.  We need to understand exactly what has happened here.

3. Where did the protests start?  Not the doyens of the ‘Spirit of 1971’, not the leaders of the war crimes trial movement, not the Liberation War Museum.  Let’s hear from the movie’s director:

এই ছবি নিয়েতো মুক্তিযুদ্ধ যাদুঘর কিছু বলেনি। মফিদুল হক কি কিছু বলেছেন, আলী যাকের কিছু বলেছেন, ঢাকা বিশ্ববিদ্যালয়ে ইতিহাস বিভাগের কোনো শিক্ষক কি এর প্রতিবাদ করেছেন, মুনতাসীর মামুন কি কোনো আপত্তি উত্থাপন করেছেন? তারা তো কিছু বলেননি। বলছে কিছু ছেলে, যারা ব্লগে ‘আযাইরা’ লেখালেখি করে সময় কাটান।

4. One can echo Afsan Chowdhury about the myth-making around 1971.  One can — and I do — worry about the nationalist chest thumping and flag waving.  But the furore about the movie belies all the breast beating ha hootash about ‘forgetting 1971’.  This mean, we should discount if not ignore the political rhetoric about ‘if you don’t vote for us, 1971 will be erased from history’.

5. It’s particularly instructive to note where the debate about Meherjaan primarily took place — in blogs, at people’s facebook pages, and over emails.

Of course, this is not the first time that electronic media played a major role in a public event in Bangladesh.  For example, in 2007, with the mainstream media under censorship or collaborating with Gen Moeen, questions about his bank account were asked by the bloggers (including yours truly).  The current controversy is just the latest event shaped by the netizens, and I suspect there will be many, many more to come.  Technology of ‘Digital Bangladesh’ will shape things in ways beyond imagination.

Tagged with:

5 Responses

Subscribe to comments with RSS.

  1. tacit said, on February 12, 2011 at 8:59 pm

    So even foreign screenings are being cancelled?

    • jrahman said, on February 13, 2011 at 7:43 am

      The one here is probably more to do with logistics than anything else. I would be very surprised if the movie isn’t shown overseas.

  2. […] ব্লগিং [লিংক] [১০-০২-২০১০] [Mukti] On Meherjaan [লিংক] [০৮-০৪-২০১০] [sonyarehman] ‘Meherjaan’ and the dancer […]

  3. fugst said, on March 14, 2012 at 1:55 am

    Showing in london next week. did you watch it in the end?

    • jrahman said, on March 16, 2012 at 10:28 am

      Yes, and found it boring. Much ado about nothing, and people have too much time in their hands to get angry about things.

Comments are closed.

%d bloggers like this: